В основу действия такого двигателя положен принцип действия пороховых ракет. Воспламеняющийся порох в них создаёт струю газов, которая толкает снаряд вперёд и создаёт силу тяги.
До настоящего времени известны реактивные двигатели двух типов. К первому относятся воздушно-реактивные двигатели. Во время работы они используют атмосферный воздух. Сила тяги в таких двигателях увеличивается за счёт увеличения скорости выброса газов. Среди них широкое распространение получили турбокомпрессорные двигатели. В этом случае подступающий в двигатель воздух сжимается в специальной установке — компрессоре. Такие двигатели широко используются в авиации.
Второй тип - ракетные двигатели. Их топливо содержит горючее и окислитель, поэтому может гореть в безвоздушном пространстве. Оно бывает твёрдым и жидким.
Двигатели, работающие на твердим топливе, устроены довольно просто. Их камера сгорания заполняется топливом. Когда оно воспламенятся и горит, струя обрадовавшихся раскалённых газов вытекает через специальный канал - сопло - и создаёт тягу.
В самолётах такие двигатели не применяются. Зато их широко используют в ракетной технике.
В полёте остановить ракетный двигатель невозможно. Существуют проблемы и в регулировании величины тяги. Жидкостный ракетный двигатель лишён этих недостатков. Однако он расходует в 10—15 раз больше топлива, чем турбореактивный. С поморью реактивного двигателя на жидком топливе выводятся на орбиту искусственные спутники, космические корабли и орбитальные станции. Многие из этих двигателей сконструированы одним из пионеров ракетной техники Валентином Павловичем Глушко.
В тридцатые годы XX столетия учёные и изобретатели разных стран начали проводить систематически опытно-конструкторские рабаты с небольшими ракетами, использую жидкое и твёрдое топливо. Широкое распространение эти эксперименты получили в Советском Союзе. В 1932 году здесь появились первые реактивные снаряды. Впервые в бою их применили в 1939 году на реке Халхин-Гол во время нападения Японии на Монгольскую Народную Республику. Усовершенствованным вариантом этих снарядов стала знаменитая "Катюша”, которую советские войска использовали во время Второй мировой войны. Более грозного оружия тогда не имели не только Германия, но и страны антифашистской коалиции. Фашисты, в свою очередь, создали самолёты-снаряды (крылатые ракеты) "Фау-1” и баллистические ракеты "Фау-2”. В 1944 и 1945 годах их применили против Великобритании и Бельгии. Однако "Фау-1” и "Фау-2” имели малую надёжность и низкую точность попадания. Английские истребители легко уничтожали их.

В послевоенные годы в СССР были продолжены работы над совершенствованием ракетной техники. Здесь сконструированы ракеты серии Р. Немецкие ракетчики во главе с руководителем германского военного исследовательского ракетного центра в Пенемюнде, Вернером фон Брауном, перебрались в США. На базе "Фау-2” ими были созданы ракеты "ВАК-Корпорел” и "Викинг”, а позже "Редстоун”, "Юпитер” и ракеты-носители серии «Сатурн». Таким образом, работа над совершенствованием ракетной техники в послевоенные годы сосредоточилась в СССР и США.
В советской серии Р была создана ракета, которая позволяла поражать объекты на расстоянии в 1200 километров. Вначале Р-5 была оснащена обычными боеголовками, но потом их заменили на ядерные. Теперь она стала называться Р-5М. Однако главной задачей советских конструкторов в то время было создание межконтинентальной баллистической ракеты. Такая ракета должна была после выключения двигателей совершать полёт по так называемой баллистической траектории, то есть под действием только силы тяжести. Вскоре цель конструкторов была достигнута. Новая ракета получила название Р-7. Именно она сыграла главную роль в первых попытках вывода космических аппаратов в Космос.