В древние времена, наши предки, сидевшие у первобытного костра, смотрели на небо и наблюдали за движением звезд и планет. Они видели, как день за днем солнце совершало поход по небосводу, а луна меняла свои фазы. Анализ этой цикличности помог древним астрономам изготовить календарь, который по точности не уступал современным. Этот календарь был составлен жрецами, живших за несколько тысячелетий до рождества христова. Возникновения календаря сыграло важную роль в жизни старинных цивилизаций, которые проживая в поймах больших рек (Нил, Евфрат и Тигр, Ганг и Инд, Хуанхэ и Янцзы) занимались, в основном, земледельем, собирательством и охотой.

Древние люди не понимали всех законов вселенной, они боялись и трепетали перед небесными светилами. Поэтому, в этот период, возникает и набирает обороты небесная мифология. Люди думали, что Солнце, Луна и иные светила – это боги, поэтому им поклонялись и боготворили. Совершая различные обряды, они просили у небесных тел защиты, помощи в различных начинаниях. Обряды проводились в специальных храмах-обсерваториях, где имелась возможность наблюдать за звездами и планетами.

В ХХ веке изучением таких обсерваторий занялась наука археоастрономия. В настоящий момент, археологами обнаружено достаточно много таких храмов-обсерваторий. Самыми простыми являются обсерватории – мегалиты. Они представляют собой сооружения из каменных глыб, расположенных в определенном порядке относительно друг друга. В зависимости от количества использованных камней, характера их установки мегалиты подразделяются на менгиры, дольмены и кромлехи. С помощью этих сооружений древние астрономы изучали важнейшие астрономические события (равноденствие, солнцестояние и пр.). Мегалиты расположены по всему миру. Ученые предполагают, что самыми древними мегалитами являются сооружения Европы. Мегалит Ньюгрейндж, расположенный в Ирландии, насчитывается уже более 5000 лет.

Самым известным мегалитическим сооружением является Стоунхендж, который находится в южной части Англии. Стоунхендж является объектом всемирного культурного наследия ЮНЕСКО. Он представляет собой сооружение, состоящее из 30 вкопанных камней, с положенными сверху плитами, которые образуют собой кольцо диаметром около 33 метра. Вкопанные камни, высотою чуть более 4 метров, весят около 25 тонн. На них расположены камни-перемычки, длиною около 3 метров. Внутри данной окружности находятся различные каменные сооружения, среди которых можно выделить 5 трилитов, расположенных симметрично друг к другу, высотою до 7 метров и весящих до 50 тонн каждый.
Древние легенды гласят, что это грандиозное сооружение построил маг и волшебник Мэрлин, и ему потребовалась всего лишь одна ночь. Современные ученые предполагают, что Стоунхендж воздвигался поэтапно в период с 3000 по 2000 г.г. до нашей эры. С его помощью жрецы-друиды наблюдали за Луной, Солнцем, и при этом могли точно определить периодичность их затмений, а также периоды летнего и зимнего солнцестояния. В нескольких километрах от этой обсерватории были обнаружены древние постройки из древесины, которые по своему расположению похожи на Стоунхендж. Данные постройки носят название Вудхендж. Специалисты считают, что деревянный Вудхендж был макетом для строителей Стоунхенджа.

Астрономия возникала и развивалась вместе с древними цивилизациями. В Древнем Египте жрецы активно занимались изучением небесных светил и процессов, происходящих в космосе. Этому было несколько объяснений. Во-первых, в Египте существовала религия с множеством богов, которые были очень тесно связны с небесными телами (например, бог Солнца Ра). Во-вторых, с помощью наблюдения за звездой Сириус и вычисления периода летнего солнцестояния земледельцы определяли наиважнейшее событие страны - разлив Нила. Астрономам Египта были известны созвездия, они имели представление о существовании планет. У Египтян имелся древний календарь с 365 сутками и 12 месяцами, а сутки делили по 12 часов на день и ночь. Позднее, греческие ученые переняли многое из египетской астрономии при разработке своей системы мира.

В развитие современной астрономии внесли большой вклад познания о вселенной жителей Междуречья. Еще до завоевания этого региона Персией, астрология и астрономия были важнейшими науками. В стране находилось множество обсерваторий, где жрецы вели наблюдение за небом. Астрономы Междуречья знали время затмений, появлений комет и астероидов. К IV веку до нашей эры, учены Месопотамии рассчитали и сформулировали теорию движения планет, открыли и назвали созвездия по знакам зодиака, ввели понятие эклиптика.

Древняя китайская астрономия также находилась на высоком уровне. Китайцы изобрели водяные и солнечные часы, создали компас. Наблюдая за небесными телами, они составили неплохой календарь. Современная астрономия благодарна китайцам за изучение солнечных пятен, переменных звезд, комет и планет. В китайских летописях 1054 г. ученые нашли описание взрыва сверхновой звезды в созвездии Тельца, создавшего Крабовидную газообразную туманность. (см. изображение ниже)

Жрецы племен ацтеков, майя и инков владели большими познаниями об устройстве космоса. Однако их достижения не дожили до нашего времени вследствие разрушающей силы междоусобных войн и покорения Нового Света Испанцами. Ученым известно, что этими народами был создан точный календарь, а также они знали периодичность затмений.

С возникновением греческой цивилизации астрономия получает новый толчок к развитию. Греками был изобретен солнечно-лунный календарь, который впоследствии позаимствовали и римляне. В данном календаре было 12 месяцев по 29 и 30 дней. Но у календаря был недостаток – это встраивание в него дополнительных дней без какого-либо алгоритма, хаотично. В последующем древними римлянами был изобретен юлианский календарь, действие которого ввел Юлий Цезарь.

В древней Греции было много мыслителей и философов, которые занимались астрономией. Еще в V веке до нашей эры Демокритом и Анаксагором были выработаны противоположные теории о существовании бесконечной неделимой материи и существовании атома. Однако первым астрономом Греции считается Фалес Милетский, который жил за 400 лет до рождества Христова. Фалес предсказал солнечное затмение и являлся сторонником геоцентризма. Свои знания он передал ученику Анаксимандру, который, придерживался теории эволюции. В конце пятого века до н.э. у философов Парменида и Евдокса Книдского появляется мысль, что Земля имеет шарообразную форму. Аристотель поддерживал эту теорию, основываясь на собственных опытах (он наблюдал круглую тень Земли, проецируемую на Луну при затмении). Платон же разработал торию о наличии единого Бога, создателя всей Вселенной. Мыслитель Эратосфен в одном из своих опытов осуществил измерение диаметра Земли. При его подсчетах он составил примерно 40000 километров. Аристарх Самосский был родоначальником теории гелиоцентризма. Он считал, что земля кружится вокруг своей оси, и поэтому происходит смена дня и ночи, а также кружится вокруг Солнца, при этом изменяются времена года. Эта теория еще долгое время не могла восторжествовать, но как она была близка к истине.

Большой вклад в науку внес Гиппарх, живший во 2 веке до нашей эры. Этот математик, астроном, философ вел систематическое наблюдение за небосводом. Гиппарх ввел меридианы и параллели, изготовил первый каталог звезд, измерил расстояние от Луны до Земли и обнаружил феномен прецессии. Ученик Гиппарха Птолемей (См. изображение слева) был автором уникального произведения «Альмагест». В этом сочинении были собраны и систематизированы все знания астрономии той эпохи. В этом же труде Птолемей подтвердил приверженность к геоцентрической теории.

Арабские завоеватели переняли знания античной цивилизации и дополнили их. Так хорезмийский ученый Аль Бируни объяснил, что представляет собой Млечный Путь, а также сообщил, что звезды – это небесные тела на подобии нашего Солнца. Однако самым известным астрономом Востока является среднеазиатский деятель Улугбек, приходящийся внуком Тамерлану. Улугбеком была воздвигнута важнейшая обсерватория средневековья, где были получены и дополнены многие астрономические сведения.